Comment un caillou martien peut-il tomber sur Terre ?

La météorite "Tissint" provient de débris issus de l'impact d'un astéroïde qui s'est écrasé sur Mars. ® REUTERS.
La météorite "Tissint" provient de débris issus de l'impact d'un astéroïde qui s'est écrasé sur Mars. ® REUTERS.
Rien ne ressemble davantage à un bout de rocher qu'un autre bout de rocher. Surtout dans le désert. Mais celui-là venait de très loin. Et on est arrivé à reconstituer son itinéraire.

Le 18 juillet 2011, vers 2 heures du matin, plusieurs nomades, de la vallée d'Oued Drâa (Sud ouest du Maroc) assistent à un drôle de phénomène. Dans le ciel, une boule de couleur jaune se dirige vers eux. Elle tourne au vert, éclairant toute la région, puis se brise en deux morceaux avant de s'écraser au sol en faisant deux énormes "bangs", qui résonnent dans toute la vallée.

"Tissint", 7 kg, météorite en provenance de Mars, vient de faire connaissance avec la Terre.

Mais avant que la Meteoritical Society, puisse, ce 19 janvier, affirmer que la roche venait bien de la planète rouge, il aura fallu plusieurs mois d'étude.

1. Comment peut-on être certain que Tissint vienne de Mars ?

Pour en être sûr, les scientifiques ont dû réchauffer la roche pour libérer les gaz emprisonnés à l'intérieur. À l'aide de machines perfectionnées, ils ont pu observer ces gaz, ainsi que les atomes et les molécules qui composent la météorite.

Il fallait ensuite comparer les résultats obtenus avec d'autres météorites, et les robots qui étaient déjà allés sur mars.

Ils ont donc pu trouver de la roche volcanique, de l'oxyde de fer (qui donne sa couleur rouge à la planète mars), et éventuellement de la roche altérée par la présence d'eau.

"L'avantage, c'est que cette météorite a été vue par des témoins oculaires, et qu'elle a été récupérée directement. Elle n'a donc pas été altérée par le sable du Sahara, par exemple", note Jérémy Vaubaillon, astronome à l'Observatoire de Paris.

 

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Un fragment de la météorite Tissint retrouvée au Maroc. ® FLICKR

 

2. Des débris issus de l'impact d'un astéroïde sur Mars

"Tissint" provient en fait de débris issus de l'impact, dans le passé, d'un astéroïde qui s'est écrasé sur Mars.

Après l'impact, ce débris de la planète Mars a fait un voyage de plusieurs dizaines de millions de kilomètres… et de peut-être plusieurs millions d'années, avant de se retrouver sur la Terre.

3. Un caillou qui vaut 10 à 20 fois le prix de l'or

Les nomades qui ont ramassé les morceaux de la météorite les ont vendus à des courtiers qui, eux-mêmes, les ont revendus à des collectionneurs privés et des musées du monde entier.

Il faut dire qu'un caillou comme ça, ça vaut de l'or ! Ou plutôt, 10 à 20 fois l'or : alors que le gramme de métal jaune s'échange à environ 56 dollars, le gramme martien s'est vendu entre 500 et 1 000 dollars !

Normal : "cela coûte des milliards d'euros d'aller sur Mars ! Là, la nature nous envoie un bout de météorite gratuitement", explique l'astronome Jérémy Vaubaillon. C'est donc aussi au laboratoire d'observation privé le plus riche que reviendront les perles rares de l'espace…

Mais cela coûtera toujours moins cher que d'envoyer des robots sur Mars. À présent, les chercheurs vont pouvoir approfondir leur connaissance des éléments qui composent le sol martien. Et, qui sait, peut-être y déceler une présence de vie...

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